Hoang mạc Atacama hay còn được gọi là sao Hỏa của Trái Đất nằm ở phía bắc Chile, giữa Thái Bình Dương và dãy núi Andes. Nơi đây vốn được Kỷ lục Thế giới Guinness, NASA và Hội địa lý Mỹ ghi nhận là "sa mạc khô cằn nhất thế giới".
Bởi lẽ địa hình tại Atacama hoàn toàn tương phản với nhau: những ngọn đồi toàn đá, đá núi lửa và những cồn cát trải dài. Diện tích rộng lớn 181.300 m2 nhưng chỉ nhận được lượng mưa không quá 1 mm/năm.
Những lần hiếm hoi Atacama đón trận mưa "quý như vàng" khiến rừng hoa cẩm quỳ bất ngờ nở rộ trên mảnh đất khô cằn này, tạo nên cảnh quan ngoạn mục hiếm có.
 
Người ta cho rằng, nguyên nhân khiến sa mạc này ít có mưa vì những dãy núi cao nằm xung quanh được tạo nên từ hàng triệu năm trước. Cũng vì vậy, thảm thực vật và động vật ở sa mạc Atacama vô cùng ít ỏi, đến cây xương rồng cũng không thể mọc lên khiến nơi đây như một "vùng đất ma".
Nhiệt độ ở sa mạc Atacama vào mỗi thời điểm trong ngày có sự chênh lệch lớn. Ban ngày nhiệt độ khoảng 40 độ C trong khi vào ban đêm nhiệt độ giảm xuống còn khoảng 4 độ C.
Mùa hè thì khắc nghiệt đến mức, người đến đây có thể gặp tình trạng: gãy vụn tóc và râu và nứt nẻ móng tay, móng chân.
Điểm đặc biệt nhất của hoang mạc Atacama là địa hình khá giống với sao Hỏa. Mặc dù nhiệt độ ở Atacama không hạ xuống mức thấp như trên sao Hỏa nhưng đất đai ở đây cũng có màu gỉ sét giống như bề mặt hành tinh Đỏ
Chính vì vậy, NASA thường sử dụng khu vực này để kiểm tra các vệ tinh và một số thí nghiệm cho sứ mệnh chinh phục sao Hỏa.
Các thiết bị được sử dụng trên tàu thăm dò sao Hỏa Viking 1, Viking 2, và Phoenix cùng với tàu tự hành ExoMars trong tương lai của Cơ quan Không gian châu Âu (ESA), đều được thử nghiệm ở "sao Hỏa trên Trái Đất" này.
Đầu năm 2019, các nhà khoa học từ Nasa và Đại học Carnegie Mellon ở Mỹ đã thử nghiệm robot tự hành khoan xuống dưới bề mặt Sa mạc Atacama và phát hiện loài vi khuẩn kháng muối kỳ lạ trong lòng đất. Điều này có lẽ sẽ cung cấp manh mối về sự sống nào có thể vẫn tồn tại trên sao Hỏa.
Một bí mật khác từng gây xôn xao giới khoa học khi được công bố, đó là xác ướp lâu đời nhất không được tìm thấy ở Ai Cập mà là ở sa mạc Atacama. Theo các chuyên gia, xác ướp cổ nhất được tìm thấy tại sa mạc này có niên đại vào khoảng năm 7020 trước Công nguyên.

Mộc Nhiên/Kiến thức

Nguồn:  Infonet